Discoveries in dino country

十大正规网博平台的古生物学家和学生们在蒙大拿州的荒地发现了重要的恐龙化石,其中包括一个可能的新物种.

It’s a humid July day in the eastern Montana badlands, 上午10点左右的气温已经接近三位数. Veiled by a haze of wildfire smoke, 太阳把原始的光芒投射在由千百万年的泥沙堆积而成、被风和水侵蚀的山丘上.

格雷格·威尔逊·曼蒂拉,十大正规网博平台脊椎动物古生物学馆馆长 Burke Museum of Natural History and Culture, gestures outward at what was once a very different place.

“This is dino country,” he says.

Some 66 million years ago, 一只三角龙在离威尔逊·曼蒂拉现在站的地方几英尺远的地方咽气了. The ancient landscape was fertile, 河流纵横交错,从年轻的落基山脉向东蜿蜒流入北美内海. 地狱溪组(沉积岩层现在被称为地狱溪组)有大量的动植物- ,以恐龙为主. 三角龙死在这里后,最终被埋在泥里. 直到现在.

在威尔逊·曼蒂拉身后的是凯尔西·艾布拉姆斯,伯克博物馆的古生物化石实验室经理. 她大部分时间都待在气候控制的实验室里, carefully preparing fossils from around the world. 但每年有两周的时间,她要前往遥远的挖掘地点, advising on fossil extraction and preservation, 管理志愿者团队,就像现在聚集在山坡上的软泥岩一样, huddled around the partially unearthed Triceratops.

威尔逊·曼提拉和艾布拉姆斯是在威斯康星大学接受培训的古生物学家, four 十大正规网堵平台 students and recent graduates, and other students and volunteers. 他们来到这个偏远的地方是为了一个有抱负的古生物学家一生所拥有的机会:来到恐龙发现的前线.

志愿者们将周围的岩石铲掉,小心翼翼地从骨头化石中撬出泥岩, 艾布拉姆斯推测,这只三角龙是被食腐动物捡干净的,或是被流水扔来扔去的——散落成拼图碎片,她将在实验室里重新组装. 然后,她和几个学生讨论十大正规网博平台谋杀悬疑案的想法. They’re detectives, after all.

这就是吸引许多崭露头角的古生物学家的地方:揭开现在的面纱,回顾遥远的过去的能力, when creatures no human has ever seen roamed the earth. 并进一步了解它们的灭绝——以及在它们的地方出现的物种——对十大正规网堵平台今天可能意味着什么.

Greg Wilson Mantilla polaroid
Kelsie Abrams polaroid

Plane flying above hillside

While checking on his cattle from the air, 一个牧场主发现了一只三角龙的角从山坡上伸出来.

Finding the Flyby

团队一开始是怎么知道这里有化石的? The journey began back in 2019, 当时蒙大拿州的一名牧场主驾驶飞机飞过他从土地管理局租来的土地. 当他从空中查看他的牛群时,他注意到山坡上有个奇怪的东西伸出来.

The rancher told Wilson Mantilla, 在他的土地上发现化石时,他的联系方式已经持续了近十年. 专家最终确认这是三角龙的角(“三轮车”),在古生物学俚语中)——一种大型食草动物,在白垩纪晚期和它的敌人一起漫步, T. 雷克斯,直到恐龙大灭绝事件结束了恐龙时代. 为了纪念这位牧场主,威尔逊·曼蒂拉将其命名为飞天三轮车.

After being delayed a year by the pandemic, 威尔逊·曼蒂拉和艾布拉姆斯清空了2021年7月的日程,召集了一组志愿者和来自十大正规网博平台和其他大学的学生. K–12 educators from the Burke’s annual DIG Field School program would also help with the excavation, 将他们的第一手经验带给华盛顿和全国各地的学生.

Just a few hundred yards from the trike site, 获得许可的勘探者沿着“浮子”的踪迹——从山上飘下来的肌腱和骨头化石碎片——像面包屑一样找到了它们的起源, finding fossils of two more dinosaurs. And six miles from the main cluster, 一位勘探者帮助威尔逊·曼提拉找到了另一块极有希望的化石.

The dig was on.

布鲁斯 & Judith Wake, prospectors

Tools of the trade

After arriving at the main cluster of dig sites each day, volunteers shoulder backpacks, organize gear and coolers full of Gatorade, and start hiking to one of three fossils: Triceratops, 鸭嘴龙(鸭嘴食草动物)或兽脚亚目恐龙(食肉恐龙,包括暴龙和迅猛龙). A smaller team is excavating the fourth fossil, 这是一种罕见的兽脚亚目恐龙,它在群体中发出了一种新的期待:它可能是一个全新的物种.

他们一边走,一边拍黑苍蝇,拉下帽檐乘凉. 如果凿子, brushes and shovels are essential tools for a dig, so too are sunblock, 杀虫剂和大量的液体——尤其是在蒙大拿州东部的盛夏时节.

在这一天, 十大正规网堵平台 student Isobel 鲁伊斯, ’22, 它跪在一大块三角龙的褶边——那块独特的装甲板延伸到它巨大的头部上方——小心地用石锤的尖端撬开泥岩,从可能是另一块骨头的地方撬开. 十大正规网堵平台 graduate Han 姚, ’20, takes an even gentler approach, 掸掉一块似乎有破碎危险的大骨头碎片上的污垢. 艾布拉姆斯用一种特殊的胶水覆盖它,以保护它,直到她能在实验室里一丝不苟地将化石从岩石中分离出来.

鲁伊斯停下来喝了口佳得乐,然后蹲在头顶上破烂的篷布下, taking whatever shade she can get. She wipes sweat from her brow and rests for a moment as the 叮叮铃石头锤的声音在她周围回荡,慢慢地她发现了更多的三角龙. Then, it’s back to work.

这是一个有抱负的古生物学家一生的机会:站在恐龙发现的第一线.

Unearthing clues

新发现的可能性为二年级转校生齐克·奥古斯丁的巅峰体验增添了一丝兴奋, ’23. He has just returned from the smaller site, 在那里,他帮助挖掘出了可能是一个新物种,也可能是一只“来自地狱的鸡”,这是古生物学家对稀有兽脚亚目恐龙Anzu wyliei的昵称,这种兽脚亚目恐龙长11英尺,据估计重达650磅. The 椎骨, says Wilson Mantilla, are spot-on for the group oviraptorosaurs, and the fossil is similar in size to the genus Anzu. 在化石准备实验室里,他们会学到更多, but Augustine, a lifelong dinosaur enthusiast, helped secure the clues: a pelvis, 椎骨, 四肢和四英寸长的爪子,威尔逊·曼蒂拉称之为“内脏”.”

Today Augustine is back with the larger group, 重点是一种更常见的鸭嘴龙,但挖掘任何恐龙都是古生物学的梦想.

这些不是你在电影中看到的化石,在泥土的衬托下,它们以一种明显的白色显得很显眼. 当溶解的矿物渗入并取代有机物质时,化石就形成了, crystallizing in the shape of the original bones. 这就是为什么你不用高科技设备来扫描地面, Wilson Mantilla解释道,这就像试图从岩石中辨别岩石. You have to dig, and do it carefully.

What’s more, 化石很少被发现是完整的,它们经常被食腐动物弄散, tumbled in water or worn apart in the earth. 奥古斯丁和艾迪·阿姆斯特朗的鸭嘴龙就是这样, ’20, are working on today, along with volunteer Vince Bruscas Sr.他每年都带着妻子和儿子去挖掘恐龙.

The team has uncovered the hadrosaur’s hips and legs, 大部分化石已经用石膏包裹起来,以便保护和安全运输回伯克. 奥古斯丁和阿姆斯特朗四肢着地,小心翼翼地挖出几块脊椎骨, which are distinctly smooth against the jumbled mudstone.

Later in the day, 志愿者们帮助把另一块用石膏包裹的兽脚亚目恐龙化石——一种鸵鸟大小的动物的髋骨——搬到托盘上, 然后牧场主用他的拖拉机把它吊上山,装上Bruscas的皮卡,安全运回伯克.

Volunteers carefully clear dirt from a hadrosaur vertebra.

Volunteers carefully clear dirt from a hadrosaur vertebra.

三角龙的牙齿上覆盖着一层胶水以保持完整.

三角龙的牙齿上覆盖着一层胶水以保持完整.

一种罕见的兽脚亚目恐龙化石给这群人带来了新的期待:它可能是一个全新的物种.
Person using a pickaxe on hillside

Spanning parts of Montana, Wyoming and the Dakotas, 地狱溪组是一个大约300英尺的沉积岩层,形成于6600万至6600万年前. 这里可以说是世界上发现晚白垩纪化石的最佳地点.

The future of the past

After a month of digging, 艾布拉姆斯和威尔逊·曼蒂拉明白了:挖掘队今年无法挖掘出三角龙了. 他们把周围的范围扩大得越多,发现的化石就越多. 还有很多东西有待挖掘,他们的时间不多了. So, to protect it from harsh weather over the winter, 他们在上面盖上绝缘石膏,铲上泥岩.

威尔逊·曼蒂拉和艾布拉姆斯期待着明年再来,尤其是伯克博物馆还没有三角龙的头骨, 只是一个演员,他们对团队发现的东西很兴奋. The somewhat common hadrosaur and theropod, and fossilized seedpods and amber, 会增加他们对恐龙时代末期该地区生物多样性的了解吗. And the theropod from the other dig site, be it a rare Anzu wyliei or a new species within the genus, will shine new light on the diverse ecosystem of Hell Creek.

十大正规网堵平台收集的每一块化石都有助于增强十大正规网堵平台对最后一个恐龙主导的生态系统和第一个哺乳动物主导的生态系统的看法,” says Wilson Mantilla, 他对恐龙从地球上消失时哺乳动物如何崛起感兴趣. “有了这些,十大正规网堵平台可以更好地理解生态系统的脆弱性、崩溃和整合.”

鲁伊斯, 姚, 奥古斯丁和阿姆斯特朗带着他们自己的东西回来了:实地挖掘的真实经历补充了他们在课堂上的学习,并帮助他们实现成为古生物学家的梦想.

总有一天,它们也能帮助十大正规网堵平台了解过去和未来. 事实上,威尔逊·曼提拉和艾布拉姆斯会说,他们已经做到了.

威尔逊·曼蒂拉说:“这不仅仅是凯尔西或我在做的事情. “It’s a full team, and every player has an important role.”

 

Photography by Dana Brooks, ’21, and Dennis Wise. 所有活动和摄影都遵循当时的COVID-19安全协议.

Originally published November 2021

琥珀色的

In addition to fossilized bones, the dig team found fossilized tree resin, or amber (shown here), and seed pods.

Jacketed fossils, ready to be taken back to the Burke

Jacketed fossils, ready to be taken back to the Burke

How big is a hadrosaur femur? What does a theropod hipbone look like? 伯克志愿者发现了一个Anzu wyliei还是一个新物种? 以及如何, 完全, 你会从包裹在硬化泥浆中的混杂骨头变成展示其全部荣耀的化石吗?

See for yourself: 伯克博物馆的游客现在可以观看古生物学家从鸭嘴龙和兽脚亚目恐龙身上移除岩石. 这四只恐龙将代表美国土地管理局为公众托管,并成为伯克博物馆收藏的一部分.

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Originally published November 2021

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